El impacto del estrés en el sistema inmunológico

Por Martha Michael

El impacto del estrés en el sistema inmunológico

La conexión entre mente y cuerpo es reconocida por expertos en bienestar de todo tipo. La investigación colaborativa realizada por científicos confirma que su estado mental está relacionado con afecciones de salud que van desde dolores de estómago hasta enfermedades cardíacas.

Un ejemplo del impacto que tienen su mente y sus emociones en su salud es el vínculo entre el estrés y su sistema inmunológico. Si bien algunos factores estresantes ayudan a corto plazo, el estrés crónico que surge de las presiones de las luchas en las relaciones y los desafíos en el trabajo puede causar serios problemas de salud a largo plazo.

Estrés y supresión del sistema inmunológico

El sitio web de la Asociación Estadounidense de Psicología describe algunas de las primeras investigaciones en el campo de la psiconeuroinmunología que señalan la conexión entre la mente y el cuerpo. Un estudio de estudiantes de medicina en las décadas de 1980 y 1990 respalda el vínculo entre el estrés y una capacidad reducida para combatir las infecciones. Los datos muestran que los participantes tenían una respuesta del sistema inmunológico suprimido cada año durante un período de examen de tres días. Los datos mostraron una cantidad reducida de células T, que combaten las infecciones, y casi dejaron de producir interferón gamma, una sustancia que aumenta la inmunidad.

Las décadas de investigación desde entonces se han ampliado en alcance, incluidos estudios sobre quién es más propenso a la inmunosupresión y los tipos de trastornos mentales que contribuyen a ella.

Un estudio de la Escuela de Medicina Johns Hopkins dice que las personas mayores con depresión crónica leve tienen una mayor probabilidad de supresión del sistema inmunológico. Los participantes de 70 años que cuidaban de pacientes con enfermedad de Alzheimer tenían respuestas de linfocitos T más débiles, lo que es un indicador de su capacidad para combatir virus y bacterias. Aunque solo estaban levemente deprimidos, su edad se sumó al impacto negativo en su sistema inmunológico, incluso cuando se les hizo la prueba 18 meses después.

Un artículo de la Clínica Cleveland analiza el vínculo entre el estrés y la inflamación, que es una respuesta física de su sistema inmunológico. El efecto de las circunstancias estresantes en su salud está directamente relacionado con el tiempo que su cuerpo responde a un factor estresante.

Cuando se enfrenta a una situación estresante, su sistema inmunológico libera la hormona cortisol. La producción de cortisol aumenta su inmunidad al principio y reduce la inflamación. Pero la sobreproducción a largo plazo de cortisol hace lo contrario: aumenta la inflamación. Además, el estrés a largo plazo puede resultar en depresión crónica o ansiedad, que son condiciones que también aumentan la inflamación.

La inflamación crónica puede aumentar sus posibilidades de desarrollar afecciones como:

  • Fibromialgia
  • Lupus
  • Artritis
  • Soriasis
  • Enfermedad inflamatoria intestinal

Sufrir los desafíos emocionales del estrés también puede resultar en otros problemas de salud graves, como enfermedades cardiovasculares, úlceras gástricas y diabetes tipo 2.

Estrés a corto plazo frente a estrés a largo plazo

Un informe de científicos de la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford señala la diferencia entre el impacto del estrés a corto y largo plazo en su cuerpo. Uno es perjudicial para su sistema inmunológico, mientras que el otro en realidad aumenta su capacidad para defenderse de las enfermedades.

La respuesta inmediata de lucha o huida al estrés aumenta la capacidad de respuesta inmunológica, según Firdaus Dhabhar, Ph-D, profesor asociado de psiquiatría y autor principal del estudio. Las hormonas que se activan en respuesta a un factor estresante lo preparan para combatir infecciones, curar heridas y proporcionar otras reacciones saludables.

En respuesta a amenazas inmediatas, moviliza las células del sistema inmunológico durante minutos u horas, lo que estimula la capacidad de su cuerpo para curarse a sí mismo.

“La naturaleza usa el cerebro, el órgano más capaz de detectar un desafío que se aproxima, para señalar esa detección al resto del cuerpo dirigiendo la liberación de hormonas del estrés”, dice Dhabhar. «Sin ellos, un león no podría matar y un impala no podría escapar».

Por el contrario, el estrés a largo plazo erosiona su salud al suprimir su respuesta inmunológica a situaciones estresantes.

El patrón generado por un factor de estrés implica la redistribución de las células inmunitarias por tres hormonas, que el investigador compara con una reacción militar. La noradrenalina moviliza las principales células inmunitarias hacia la sangre, incluidos linfocitos, neutrófilos y monocitos. La epinefrina moviliza neutrófilos y monocitos y envía linfocitos a «destinos en el campo de batalla», como la piel y las membranas mucosas. La corticosterona se libera más tarde y envía todas las células inmunitarias a esas zonas del campo de batalla.

Manejando el estrés

Los efectos negativos del estrés a largo plazo se pueden contrarrestar mediante el manejo del estrés, dice el artículo de la APA. En los estudios de la Clínica Cleveland, los estudiantes que fueron entrenados en técnicas de relajación mostraron una mejor función inmunológica durante los exámenes que aquellos que no agregaron una práctica regular de relajación.

Uno de los factores clave es la duración del factor estresante, y el apoyo social es significativo para contrarrestar la depresión, dice un estudio de la Universidad Carnegie Mellon. Su investigación muestra que los sentimientos de soledad y aislamiento social inhiben el sistema inmunológico.

Desarrollaron su conclusión después de medir los sentimientos de los estudiantes que informaron con una computadora de mano y midieron los niveles de la hormona del estrés cortisol a través de muestras de saliva. Aquellos con redes sociales más pequeñas que experimentaron el mayor aislamiento tuvieron respuestas inmunes más débiles.

Hay dos técnicas sugeridas por Leonard Calabrese, DO, de la Clínica Cleveland.

La meditación de atención plena que dura de 10 a 15 minutos por sesión y se practica tres o cuatro veces por semana puede reducir el estrés y la inflamación, previniendo el daño cromosómico que causa el cáncer, dice.

Se ha comprobado que el yoga reduce los niveles de cortisol, aumenta la sensación de calma y reduce la inflamación. Si bien las posturas particulares aumentan la circulación en todo el sistema linfático, la respiración profunda sirve para producir calma y aumentar su inmunidad a las infecciones.

Las opciones de estilo de vida que contribuyen a un manejo eficaz del estrés incluyen un sueño adecuado, ejercicio diario y pasar tiempo con amigos y familiares.

Abordar su estado mental es tan importante como prestar atención a las señales de su cuerpo. Cuando está pasando por una situación estresante o tiene un desafío a largo plazo, no hay mejor momento para maximizar su sistema inmunológico.